Boulder Valley School District

Remote learning keeps evolving

students in music class outside,teacher with computer of kids online
Jodie Carroll

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When schools went all remote last spring due to the pandemic, teachers had to make quick decisions about how to create an online environment that would keep the students focused, engaged and connected. Their transition was heroic to say the least. A year later, they continue to enhance online learning, and have even seen some positive changes from students.

Even though many students are back to in-person learning, there are still currently about 25% of students that are fully remote, with that number being higher for high school students (33%) and slightly lower for elementary students (21%).

Keeping online students engaged and on task has been a challenge for teachers. But one of the things that the teachers we spoke to were consistent about is making sure they remain positive role models, that they try new activities and that the kids are happy.

“Kids still come first,” said Kelly Marcus, a teacher at Heatherwood Elementary. “We look at our standards and we look at the curriculum and we look at what needs to be taught – but when it comes down to it, connecting with our kids and making sure that kids are connecting, that they’re engaged and they’re still connecting with their friends, is our number one priority. Keeping the kids happy and mentally healthy is what is going to lead to all their academic success.”

Marcus co-teaches with Brittany Hadlow, another teacher at Heatherwood. Marcus teaches from home while Hadlow teaches in-person. Even though they are physically in different locations and have only met four times in person, they teach as one cohesive class. Students both in-person and at home know both of them, as well as each other. 

“What has been nice is when we are peer editing, I’ll send some of my in-person learners online so they can peer edit with their online peers as well,” said Hadlow. “We put some online learners with in-person learners to watch some of the videos and then to have collaborative conversations. We are careful about how we put these kids together, making sure to put them with friends, because we are also trying to tap into that social-emotional component.” 

Student support for each other has also seemed to flourish, for example, making sure that their online peers are being included. 

“The students are really kind to one another,” said Erin Shea-Bower, 4th and 5th grade teacher at Crest View Elementary. “There is a huge understanding. I’ve emphasized it, but I listen in to small groups and I hear them say, ‘Oh we haven’t heard from x [a certain student] and we know we need to hear from everyone in the group.’ This is something I’ve tried to emphasize over the years, but somehow the formality of the Google Meet makes it more important to them that they hear from everybody. It is kind of a big deal.”

Teachers are noticing that online students are beginning to think more about time management and organizing their school work in a more convenient way. 

“I know we could say all the horrible things that happened during COVID, but we try to focus on all the positive things that have happened,” said Marcus. “We talk about the way that it is changing our thinking and changing our kids’ thinking. We have talked to our kids and many of them feel like they are more organized. They are much more organized, especially the online learners, because they have to be. They have to pay attention - What time is it? Where do I need to be? Did I get my work done? Where in Schoology do I find my resources?”

Many online teachers have begun looking thoughtfully at their lessons and finding ways to improve and enhance them.

“I feel like it has been invigorating with all the teaching practices because it has made us question – why was I doing it that way?” added Marcus. “How can I make a change so that kids can connect the world with the things they’re doing right now?”

Hadlow added, “I’ve taught a different grade each year, so I’ve always had to recreate the wheel. It is challenging teachers that have taught the same grade level. Everyone has their traditions. I think that COVID taught everyone that change is hard, but it is necessary. I teach leprechauns every year in the leprechaun unit. I’m not going to come to their house with glitter [this year], so how am I going to make my tradition work in a setting like this? Either it doesn’t and I find something else to do, or I try really hard and fail and say, ‘well, that was fun’ or I try something new and it totally works and I’m like, ’okay I’m doing that better and will do this next year.’”

Shea-Bower has only taught online students this year. She has been keeping her online students engaged by keeping things interesting.  

“I feel more compelled to use things that are old school because we are on the computer so much,” said Shea-Bower. “It is nothing like what we did before, but I am also drawing in the resources we had over the years. I am trying to find ways that make the kids feel like it is cool and engaging and interesting in some way.’”

For a recent math unit, Shea-Bower’s students thought of the activity themselves and she empowered them by using their idea. 

“We have to be willing to be a very flexible teacher while teaching online,” added Shea-Bower.
That’s where the students' ideas come in as  a brilliant way to pivot, but it takes the ability to be flexible. They [the students] decided that it would be cool if they made up their own estimation mysteries. They were like, ‘yeah, we could easily do that in the slide show.’  So I was like, ‘bingo, they thought of it, they have buy-in, it is great math thinking, and then they’re going to socialize by sharing in breakout groups. Yes! We are doing that. Nevermind what I said before, we are changing gears here.’”

Teachers and students have adapted to the online environment and continue to evolve. Is online learning perfect? No. There are kids who are struggling online and there are sometimes internet connectivity issues. But with the use of online breakout rooms, creative and engaging activities, lesson enhancements and peer collaboration, online students continue to be supported, connected and engaged with their teachers and their classmates.

El aprendizaje remoto sigue evolucionando 

Cuando las escuelas se volvieron remotas la primavera pasada debido a la pandemia, los maestros tuvieron que tomar decisiones rápidas sobre cómo crear un entorno en línea que mantuviera a los estudiantes enfocados, comprometidos y conectados. Su transición fue heroica por decir lo menos. Un año después, continúan mejorando el aprendizaje en línea e incluso han visto algunos cambios positivos por parte de los estudiantes.

A pesar de que muchos estudiantes han vuelto al aprendizaje en persona, en la actualidad todavía hay alrededor del 25% de los estudiantes que están completamente remotos, y ese número es más alto para los estudiantes de preparatoria (33%) y ligeramente más bajo para los estudiantes de primaria (21%).

Mantener a los estudiantes remotos motivados y enfocados en su trabajo ha sido un reto para los maestros. Pero una de las cosas que hacen de manera consistente es ser positivos, intentando nuevas actividades y manteniendo a los alumnos contentos.

“Los estudiantes siempre son la primera prioridad”, comentó Kelly Marcus, maestra en la Primaria Heatherwood. “Evaluamos nuestros estándares y el plan de estudios y decidimos qué necesitamos enseñar. Pero a fin de cuentas lo más importante para nosotros es conectarnos con los chicos, asegurarnos de que ellos también estén conectados, motivados y en comunicación con sus amigos. Mantener a los estudiantes felices y mentalmente saludables los llevará a tener éxito académico”.

Marcus enseña en Heatherwood al lado de su compañera Brittany Hadlow. Enseña desde su casa mientras que Hadlow enseña en persona. Aunque las dos están en lugares diferentes y solo se han reunido cuatro veces en persona, se asocian para enseñar una sola clase cohesiva. Los alumnos, tanto presenciales como en casa, las conocen a ellas dos y también se conocen entre ellos. 

“Lo que ha sido bueno es que cuando revisan el trabajo de sus compañeros, les pido a algunos de mis estudiantes presenciales que se conecten en línea con sus compañeros virtuales para editar su trabajo también”, dijo Hadlow. “Juntamos algunos de los alumnos remotos con los estudiantes presenciales para ver videos y después entablar conversaciones colaborativas. Tenemos cuidado con la manera en que juntamos a los estudiantes porque también queremos aplicar un elemento socioemocional”. 

Los maestros han comenzado a recibir mucho más apoyo de los mismos estudiantes, quienes trabajan para incluir a sus compañeros remotos. 

“Los alumnos son muy amables los unos con los otros”, añadió Shea-Bower. “Hay un gran acuerdo entre todos. Yo lo resalto, pero cuando escucho las conversaciones en grupos pequeños los escucho decir ‘No hemos escuchado de x [cierto estudiante] y sabemos que necesitamos escuchar a todos en el grupo’. Es algo que he tratado de hacer un enfoque a lo largo de los años, pero por alguna razón la formalidad de reunirse en Google Meet les hace reconocer más la importancia de escuchar a todos. Es algo bastante importante”.

Los maestros también han notado que algunos de los alumnos remotos están comenzando a pensar de una manera diferente y más organizada. 

“Yo sé que podría repetir todas las cosas terribles que sucedieron durante COVID, pero tratamos de enfocarnos en las cosas positivas”, dijo Marcus. “Hablamos de las maneras en que esto ha cambiado nuestra manera de pensar y la de nuestros chicos. Hemos hablado con nuestros estudiantes y muchos de ellos sienten que están más organizados. Están mucho más organizados porque lo tienen que ser, en particular los alumnos remotos. Tienen que poner atención: ¿Qué horas son? ¿A dónde tengo que ir? ¿Terminé todo mi trabajo? ¿Dónde están los recursos que necesito en Schoology?”

Los maestros virtuales también han cambiado su manera de pensar, analizando detenidamente sus lecciones y encontrando cómo mejorarlas.

“Creo que esto ha vigorizado las prácticas de enseñanza porque nos ha forzado a hacer la pregunta: ¿por qué hacemos las cosas de esta manera?” añadió Marcus. “¿Cómo puedo cambiar las cosas para que los chicos puedan conectarse con el mundo a través de lo que están haciendo ahora mismo?”

Hadlow también añadió: “Todos los años enseño un grado diferente, por lo que siempre he tenido que comenzar desde cero. Esto presenta un mayor desafío para los maestros que enseñan los mismos niveles. Todos tienen sus propias tradiciones. Creo que COVID le ha enseñado a todos que el cambio es difícil pero necesario. Todos los años les enseño sobre los duendes irlandeses durante esa unidad. [Este año] los duendes no podrán visitarlos a sus casas con escarcha decorativa, entonces ¿cómo haré para seguir mis tradiciones en este nuevo ambiente? O no lo sigo y hago algo diferente, o le pongo más esfuerzo y si no tengo éxito digo ‘eso fue divertido’ o hago algo nuevo y es genial y puedo decir ‘ahora estoy haciendo las cosas mejor'''.

Erin Shea-Bower, maestra de 4to y 5to grado en la Primaria Crest View solo ha enseñado a estudiantes en línea este año. Ha mantenido el interés de sus estudiantes en línea manteniendo las cosas interesantes.

"Me siento más obligada a usar cosas que son de la vieja escuela porque estamos mucho en la computadora", dijo Shea-Bower. “No se parece en nada a lo que hicimos antes, pero también estoy aprovechando los recursos que tuvimos a lo largo de los años. Estoy tratando de encontrar formas que hagan que los niños sientan que es genial, atractivo e interesante de alguna manera”.

Para una unidad de matemáticas reciente, los estudiantes de Shea-Bower pensaron en la actividad ellos mismos y ella los empoderó usando su idea.

"Decidieron que sería genial si inventaran sus propios misterios de estimación", dijo Shea-Bower. “Me dijeron, 'sí, podríamos hacer eso fácilmente en la presentación de diapositivas'. Entonces yo dije, 'bingo, lo pensaron, lo aceptaron, es un gran pensamiento matemático, y luego se van socializar compartiendo en grupos de trabajo. ¡Sí! Estamos haciendo eso. No importa lo que dije antes, aquí estamos cambiando de marcha ".

Los profesores y los alumnos se han adaptado al entorno en línea y siguen evolucionando. ¿Es perfecto el aprendizaje en línea? No. Hay niños que tienen dificultades en línea y, a veces, hay problemas de conectividad a internet. Pero con el uso de salas de grupos en línea, actividades creativas y atractivas, mejoras en las lecciones y colaboración entre compañeros, los estudiantes en línea continúan recibiendo apoyo, siguen conectados y comprometidos con sus maestros y compañeros de clase.


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