Boulder Valley School District

Retired BVSD administrator finds new way to serve youth in Greece

Ginny in Greece
Randy Barber

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It is impossible to know the number of young lives that Ginny Vidulich has touched during her career in the Boulder Valley School District. As a language arts and social studies teacher, assistant principal and principal at Louisville Middle School, as well as the executive director of schools for BVSD’s northwest region, her focus has always been on supporting kids.

She readily admits that she loves the work so much that it has been difficult for her to fully retire. That is why it was no surprise when we heard about her new venture, after her third and latest retirement in October. 

In an email to her colleagues at the district in October, she shared that she and her husband, Marc, a retired Adams 12 School District math teacher and coach, had landed in Greece. While they certainly were taking in the wonderful sights, sounds and food in Athens, it was immediately clear that this was no vacation. They were back at work supporting youth – this time refugees that had made the treacherous trip across the Mediterranean to seek asylum in the European Union. 

"Today has been a long and very good day,” she wrote in her first message. “Almost everything we do, we will do with the young people here. Most are minors and here alone.”

Vidulich says she and Marc were made aware of the plight of the migrants when his stepsister, Dana Sachs, began researching about the crisis in 2017. Her book, All Else Failed: The Unlikely Volunteers at the Heart of the Migrant Aid Crisis, was published this year.

“Dana's book got us. We knew we had the opportunity to actually do something – not just contribute money, which we have for quite a while,” Vidulich said, who has donated to Humanity Now, a non-profit started by Sachs and others. 

The Vidulichs felt a calling to do something directly to help the kids impacted. 

“When you're in education, in the jobs that we're in, it's a part of your soul. This just seems like a natural extension,” Vidulich said. “While I’ve had this desire to retire, it was not the desire to be able to just hang out at home. I’ve wanted to do more of those things that help give our life that kind of purpose.”

Touched by the first-hand experiences shared by Mustafa Mohammad in Sachs’ book, they decided to travel to Greece to give his organization, Velos Youth, a helping hand.

“One of the people that she interviewed in the book is the CEO of the Velos Youth Center. [Mohammad], himself, was a refugee out of Syria. He hid in his parents’ basement trying to escape from [authoritarian Syrian President Bashar] al-Assad's army,” Vidulich recalled.

Mohammad, who according to his biography on the Velos Youth website, joined Velos Youth as a cultural mediator in 2017 and worked his way into becoming a youth support worker and eventually leading the organization, has made it his personal and professional mission to support other migrants and to help restart and rebuild their lives. 

The Vidulichs’ goal was to help, without being a burden on the organization. 

“We're paying for our whole trip ourselves. Friends and relatives have given us money and all of that has gone directly to supporting the Velos Youth Center,” Vidulich explained. “We were able to come in and help build some furniture and paint. The biggest thing is being able to just sit and share meals and have conversation with the young people and let them practice their English.”

Additionally, the couple has been able to provide their invaluable insights from their years in education, which have been helpful to the staff at the Velos Youth Center, which serves young people between the ages of 16 and 24 who are seeking asylum. The young staff includes among others, a teacher, social workers and a lawyer to navigate the asylum process. They’re entirely dependent on grants and donations. 

“I call them kids, but these young people have escaped some pretty horrible situations,” Vidulich said.

She says in addition to Africa, a fair number of the current migrants are from Afghanistan, forced to flee their country or neighboring Pakistan, when the situation unraveled after the American military withdrawal in 2021 and Pakistan's recent edict to expel migrants of Afghan heritage.

“Some of these kids walked from Afghanistan to Turkey,” explained Vidulich. “It is a bit like the Underground Railroad, a series of safe houses. Then, they caught the boat. Many got caught, got sent back, caught another boat, and then finally got to the camps on either Lesbos or Mykonos and managed to find their way here.”

“For most of them, if not all of them, we were the first Americans they've met. They have a lot of questions,” Vidulich added.

Just by visiting with the youth and helping them with their English, they are helping to make the path a bit easier.

“In order to get asylum and to be able to make a life in Europe, they need to learn English. They need to be proficient and they need to learn all the skills about how to interact with people and work on some of the skills that will allow them to get work,” Vidulich said. “We’ve been with a couple different young people, when they found out their asylum was granted. It's a pretty amazing thing. It changes their life, right? Just like it would in the United States, when migrants cross the border and are able to get a green card – to be granted asylum gives [the migrants in Greece] the ticket to be able to continue to live and not be in hiding in Europe.”

Naturally, Vidulich sees connections between her work in Greece and her career in BVSD. While the influx of migrants from our southern border has generated news in Colorado and elsewhere recently, it has been an ongoing issue, stretching back to when she was still a principal at Louisville Middle School.

“I remember in particular one young man at LMS who came from El Salvador and walked much of the way. His mother sent him because of being afraid of the gangs and all of those kinds of terrifying things. He came by himself, just like these young people. They're all unaccompanied,” Vidulich recalls. “It's heartbreaking and yet the positivity they have is extraordinary. It is truly remarkable at this young age to be able to tackle this.”

She says that it is incredible to see the difference between the little that Greek schools provide and the ways that we care for those in need here.

“It just reminds me of all of the good work we do in BVSD. I think about all the things that the district does when a kid does come without a family or resources. I'm really proud of BVSD,” Vidulich said.  

While her time on this first trip was already coming to an end, the Vidulichs are already planning for their next visit, knowing that it isn’t just the teens and young adults who are benefiting from the connection.

“When you work with young people, sometimes it can feel like they're aging you – but really working with young people also keeps you young,” Vidulich said.

You can learn more about Velos Youth and support their mission through their website.

If you give to Humanity Now, be sure to earmark it for Velos or Vidulich, so the money goes to support the center. 

Of course, donations are also welcome to help with the migrants here in Colorado. Here are a few news stories with places you can donate:

CBS4: Donations accepted for migrants living in Denver who are adjusting to winter weather

Denverite: Three places where Denverites can donate goods for incoming migrants

Follow along with their journey on their blog "Have Good, Will Travel".


La administradora jubilada del BVSD encuentra una nueva forma de servir a los jóvenes en Grecia

Es imposible saber la cantidad de vidas jóvenes que Ginny Vidulich ha tocado durante su carrera en el Distrito Escolar del Valle de Boulder. Como maestra de artes del lenguaje y estudios sociales, subdirectora y directora de la Escuela Secundaria Louisville, así como directora ejecutiva de escuelas para la región noroeste del BVSD, su enfoque siempre ha sido apoyar a los niños.

Admite fácilmente que le encanta el trabajo, tanto que le ha sido difícil jubilarse por completo. Es por eso que no fue una sorpresa cuando nos enteramos de su nueva empresa, después de su tercera y última jubilación en octubre.

En un correo electrónico a sus colegas del distrito en octubre, compartió que ella y su esposo, Marc, un maestro de matemáticas y educación física jubilado del Distrito Escolar Adams 12, habían aterrizado en Grecia. Aunque ciertamente estaban disfrutando de las maravillosas vistas, los sonidos y la comida en Atenas, quedó claro de inmediato que esto no eran vacaciones. Volvían a trabajar apoyando a los jóvenes, esta vez refugiados que habían hecho el traicionero viaje a través del Mediterráneo para buscar asilo en la Unión Europea.

“Hoy ha sido un día largo y muy bueno”, escribió en su primer mensaje. “Casi todo lo que hagamos, lo haremos con los jóvenes aquí. La mayoría son menores y están aquí solos”.

Vidulich dice que ella y Marc fueron conscientes de la difícil situación de los migrantes cuando su hermanastra, Dana Sachs, comenzó a investigar sobre la crisis en 2017. Su libro, All Else Failed: The Unlikely Volunteers at the Heart of the Migrant Aid Crisis, se publicó este año.

“El libro de Dana nos atrapó. Sabíamos que teníamos la oportunidad de hacer algo, no sólo contribuir con dinero, que tenemos desde hace bastante tiempo”, dijo Vidulich, quien ha donado a Humanity Now, una organización sin fines de lucro iniciada por Sachs y otros.

Los Vidulich sintieron el llamado a hacer algo directamente para ayudar a los niños afectados.

“Cuando estás en la educación, en los trabajos en los que estamos, es parte de tu alma. Esto parece ser una extensión natural”, dijo Vidulich. “Si bien he tenido este deseo de retirarme, no fue el deseo de poder pasar el rato en casa. He querido hacer más de esas cosas que ayudan a darle a nuestra vida ese tipo de propósito”.

Conmovidos por las experiencias de primera mano compartidas por Mustafa Mohammad en el libro de Sachs, decidieron viajar a Grecia para ayudar a su organización, Velos Youth.

“Una de las personas que entrevistó en el libro es el CEO del Velos Youth Center (Centro Juvenil Velos). Él mismo [Mohammad], era un refugiado fuera de Siria. Se escondió en el sótano de sus padres tratando de escapar del ejército [autoritario del presidente sirio Bashar] al-Assad”, recordó Vidulich.

Mohammad, quien según su biografía en el sitio web de Velos Youth, se unió a Velos Youth como mediador cultural en 2017 y se abrió camino para convertirse en un trabajador de apoyo juvenil y, finalmente, liderar la organización, ha convertido en su misión personal y profesional apoyar a otros migrantes y ayudar a reiniciar y reconstruir sus vidas.

El objetivo de los Vidulich era ayudar, sin ser una carga para la organización.

“Estamos pagando todo nuestro viaje nosotros mismos. Amigos y familiares nos han dado dinero y todo eso ha ido directamente a apoyar a Velos Youth Center”, explicó Vidulich. “Pudimos entrar y ayudar a construir algunos muebles y pintar. Lo más importante es poder sentarse y compartir comidas y conversar con los jóvenes y dejarlos practicar su inglés”.

Además, la pareja ha podido proporcionar sus valiosos conocimientos de sus años en la educación, que han sido útiles para el personal del Velos Youth Center, que sirve a jóvenes entre las edades de 16 y 24 años que buscan asilo. El personal joven incluye, entre otros, un maestro, trabajadores sociales y un abogado para navegar por el proceso de asilo. Dependen completamente de subvenciones y donaciones.

“Los llamo niños, pero estos jóvenes han escapado de algunas situaciones bastante horribles”, dijo Vidulich.

Ella dice que, además de África, un buen número de los migrantes actuales son de Afganistán, obligados a huir de su país o del vecino Pakistán, cuando la situación se desentrañó después de la retirada militar estadounidense en 2021 y el reciente edicto de Pakistán para expulsar a los migrantes de ascendencia afgana.

“Algunos de estos niños caminaron de Afganistán a Turquía”, explicó Vidulich. “Es un poco como el Ferrocarril Subterráneo, una serie de casas de seguridad. Luego, cogieron el bote. A muchos los atraparon, los enviaron de regreso, tomaron otro bote y finalmente llegaron a los campamentos en Lesbos o Mykonos y lograron encontrar el camino hacia aquí”.

“Para la mayoría de ellos, si no todos, fuimos los primeros estadounidenses que conocieron. Tienen muchas preguntas”, agregó Vidulich.

Con sólo visitar a los jóvenes y ayudarlos con su inglés, están ayudando a facilitar un poco el camino.

“Para obtener asilo y poder ganarse la vida en Europa, necesitan aprender inglés. Necesitan ser competentes y aprender todas las habilidades sobre cómo interactuar con las personas y trabajar en algunas de las habilidades que les permitirán obtener trabajo”, dijo Vidulich. “Hemos estado con un par de jóvenes diferentes, cuando se enteraron de que se les había otorgado el asilo y es algo bastante sorprendente. Les cambia la vida, ¿verdad? Al igual que lo haría en los Estados Unidos, cuando los migrantes cruzan la frontera y pueden obtener un permiso de permanencia, obtener asilo les da [a los migrantes en Grecia] el boleto para poder seguir viviendo y no esconderse en Europa”.

Naturalmente, Vidulich ve conexiones entre su trabajo en Grecia y su carrera en el BVSD. Si bien la afluencia de migrantes de nuestra frontera sur ha generado noticias en Colorado y en otros lugares recientemente, ha sido un problema continuo, que se remonta a cuando todavía era directora de la Escuela Secundaria Louisville.

“Recuerdo en particular a un joven de LMS que vino de El Salvador y caminó gran parte del camino. Su madre lo envió por miedo a las pandillas y todo ese tipo de cosas aterradoras. Vino solo, al igual que estos jóvenes. No están acompañados”, recuerda Vidulich. “Es desgarrador y, sin embargo, la positividad que tienen es extraordinaria. Es realmente admirable que a esta edad tan temprana ser capaces de enfrentarse a esto”.

Ella dice que es increíble ver la diferencia entre lo poco que brindan las escuelas griegas y las formas en que cuidamos a los necesitados aquí.

“Me recuerda todo el buen trabajo que hacemos en el BVSD. Pienso en todas las cosas que hace el distrito cuando un niño viene sin una familia o recursos. Estoy realmente orgulloso del BVSD”, dijo Vidulich. 

Si bien su tiempo en este primer viaje ya estaba llegando a su fin, los Vidulich ya están planeando su próxima visita, sabiendo que no sólo los adolescentes y los adultos jóvenes se están beneficiando de la conexión.

“Cuando trabajas con jóvenes, a veces puede parecer que te están envejeciendo, pero realmente trabajar con jóvenes te mantiene joven”, dijo Vidulich.

Puede obtener más información sobre Velos Youth y apoyar su misión a través de su sitio web.

Por supuesto, las donaciones también son bienvenidas para ayudar a los migrantes aquí en Colorado. Estas son algunas noticias con lugares a los que puedes donar:

CBS4: se aceptan donaciones para los migrantes que viven en Denver y que se están adaptando al clima invernal

Denverite: tres lugares donde los habitantes de Denver pueden donar bienes para los migrantes entrantes


 

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