Boulder Valley School District

School safety advocates are a critical layer in BVSD’s security program

Susan Cousins


“BVSD’s 11 school safety advocates are extensively trained to handle acute incidences in our schools such as threats of violence, sexual assault, bullying, student misconduct, and more, but they also invested in students’ well-being and advocate for their success personally and academically,” BVSD’s safety, security, and emergency preparedness manager, Carissa Jaquish, explained in a recent update to the Board of Education.

The school safety advocate (SSA) position was created in 2021 when BVSD removed School Resource Officers from schools. The job description is the result of extensive community input and vetting. Since then, the individuals in these roles have become invaluable in making BVSD schools safer for students and staff. 

Professional expertise in emergency response helps schools feel prepared

Many of the school safety advocates (SSA) have a background in law enforcement and all of them are subject matter experts in crisis management and incident command. The knowledge they bring from that experience is valuable in helping school leaders understand the roles of first responders during critical incidents or other times when law enforcement needs to interact with the school. 

In an emergency situation, the SSA will interface with law enforcement and provide support to the school incident commander which is typically the principal. The important role that the SSAs play in emergency preparedness and response was underscored in the swatting incident that took place at Boulder High last year, when an anonymous caller phoned in an active shooter threat to the school. 

“Yesterday's incident was quite extreme and having district personnel come in and seamlessly integrate into our site-based team to support the collective effort needed to handle the situation was appreciated,” Boulder High School Principal Alana Morales commented after the incident. “Everyone on the security team had a role, knew what needed to be done, and supported our site team in determining the source of the potential threat, while coordinating with numerous BPD officers, and rectifying the situation as well as could possibly be expected.” 

As members of each school’s Emergency Response Team, the SSAs help with Standard Response Protocol drills and training, and ensure that Emergency Operations Plans are up to date. The Emergency Operation Plan includes procedures and information for responding to emergencies, including natural disasters or human caused crises.  

Mesa Elementary principal Josh Baldner says he sees the benefit to his school in terms of preparedness and prevention. Last school year, SSA Jeremiah Deherrera walked the Mesa staff through a tabletop exercise in which staff were presented with a hypothetical scenario and together talked through how to respond. 

“We played through a security scenario in a collaborative fashion that enabled us to see areas where we were strong in our building safety and security procedures and areas where we had questions, or we'd like to improve,” Baldner explained. 

SSAs bring a valuable perspective as thought partners to school leaders

The SSAs are not responsible for school discipline, nor are they responsible for law enforcement in schools. However, according to some BVSD principals, they are indispensable for helping to navigate between those areas.

“They are critical allies for administrators to provide understanding and navigation of Colorado law, Board policies, student misconduct, mandatory reporting, and restorative practices,” Jaquish explained.

On a regular basis, the SSAs conduct critical investigations related to threats of violence, bullying, Safe2Tell, and Title IX reports.

“All of those situations are very nuanced. Their guidance is invaluable,” Boulder High Principal Alana Morales explained. “I really appreciate having another thought partner when it comes to managing student behavior. It is helpful to have the perspective of someone outside of education with a law enforcement background.” 

The SSAs come to these investigations having worked to create relationships with students built on trust and respect, which can make these difficult conversations easier.

“I believe the key to school safety lies in establishing trust, respect, and open lines of communication,” Steve Brown, the SSA for the Louisville schools, explained. 

Brown says he takes pride in building relationships with students, and that by being present and accessible, he aims to create a safe space where students can express their thoughts and feelings openly. 

Relationship building is fundamental

SSA Jerimiah Deherrera calls relationship building the “bread and butter” of the position. 

Deherrera is known around some BVSD schools as “the sticker man.” 

“Kids love stickers, and it’s a way to initiate an interaction with them,” Deherrera explains. “When I see them exhibiting good behavior, or they call out to me when they see me in the hall, I’ll give them a fist bump and stickers.”

Deherrera believes that giving out stickers is a way to connect with kids and build relationships with them. Like many of his fellow SSAs, he spends his time moving among his assigned schools working to foster relationships with students and staff and providing support and counsel to school leaders on a range of student behavior and school safety topics. 

“We want to try to plug ourselves into the school community as much as we can,” Deherrera commented. 

One of the cornerstone characteristics for the advocates that came from the stakeholder process for the job description was that the community wanted professionals that represented their students and their communities.

Deherrera attends spirit assemblies and tries to get in front of the students as much as possible. At one of the middle schools he supports, he frequently plays Uno with a group of students at lunch time and hopes to be a mentor and role model to them. 

“I meet with a group of boys that feel like they can relate to me. We come from similar backgrounds, and it’s a good way to show them that they can strive to be whatever they want to be,” he explained. 

Brown also says he prioritizes developing connections with staff and students. Each day he makes a point of connecting with staff, greeting students in the morning, and spending time with them over the lunch hour. In the evening, he attends sporting events or connects with the community as a member of the BVSD Equity Council. Last year at the request of Language Arts teachers at Monarch High, Brown led a 10th grade class in a discussion of The Hate You Give, a book that deals with themes such as institutional racism, empathy, and conflict resolution. 

Relationship building and creating a sense of belonging were a large part of what the community envisioned for the SSA position when it was created according to BVSD’s Director of Equity and Community Engagement, Dr. Amy Pickens. 

“I think that’s the piece I’m most proud of in terms of their roles,” Pickens said. 

Before beginning their work with schools, the SSAs went through 120 hours of training which included learning about bias, building relationships, and being culturally responsive. 

“In those trainings, they were incredibly engaged, and since then many of them continue to reach out to have conversations about things that may come up in the school or an interaction with a student,” Pickens remarked. 

According to BVSD Director of Safety, Security and Emergency Services Brendan Sullivan, positive school climate and culture, developed in part through relationship building, is a core part of BVSD’s multi-dimensional approach to school safety. A positive climate fosters communication and trust to promote emotional well-being, deters bullying and violence,  promotes positive behavioral norms, and enhances student connection.

The SSAs are deeply valued by school staffs and principals and have been honored with recognitions such as an Impact Award, being nominated by students to read names at graduation, and receiving varsity letters.  

“They are such valuable members of our team,” Morales commented. “We just could not do this job without them."

Los defensores de la seguridad escolar son una capa crítica del programa de seguridad del BVSD

"Los 11 defensores de seguridad escolar del BVSD están ampliamente capacitados para manejar incidentes agudos en nuestras escuelas, como amenazas de violencia, agresión sexual, acoso escolar, mala conducta estudiantil y más, pero también invirtieron en el bienestar de los estudiantes y abogaron por su éxito personal y académico", explicó Carissa Jaquish, Gerente de Seguridad, Protección y Preparación para Emergencias del BVSD, en una actualización reciente del Consejo de Educación. 

El puesto de defensor de la seguridad escolar (SSA) se creó en 2021 cuando el BVSD retiró a los Oficiales de Recursos Escolares de las escuelas. La descripción del trabajo es el resultado de un amplio aporte y verificación de la comunidad. Desde entonces, las personas en estos roles se han vuelto invaluables para hacer que las escuelas del BVSD sean más seguras para los estudiantes y el personal. 

La experiencia profesional en respuesta de emergencia ayuda a las escuelas a sentirse preparadas

Muchos de los defensores de seguridad escolar (SSA) tienen experiencia en la aplicación de la ley y todos ellos son expertos en gestión de crisis e incidentes. Estos conocimientos son valiosos ya que ayudan a los líderes escolares a comprender los roles de los primeros intervinientes durante incidentes críticos u otros momentos en que la policía necesita interactuar con la escuela. 

En una situación de emergencia, los SSA deben interactuar con la policía y brindar apoyo al jefe de incidentes escolares, que suele ser el director. El año pasado quedó demostrado el importante papel que desempeñan los SSA en la preparación y respuesta ante emergencias, durante el incidente tuvo lugar en la Preparatoria Boulder, cuando entró una llamada anónima a la escuela con una amenaza de tirador activo. 
Después del incidente, la directora de la Escuela Preparatoria Boulder, Alana Morales, comentó: "El incidente de ayer fue bastante extremo y agradecemos que el personal del distrito ingresara y se integrara a la perfección a nuestro equipo para lograr el esfuerzo colectivo necesario para manejar la situación". "Todos en el equipo de seguridad tenían un papel, sabían lo que había que hacer y apoyaron a nuestro equipo para determinar la fuente de la amenaza potencial, mientras se coordinaban con numerosos funcionarios de la policía local (BPD) y rectificaban la situación lo mejor posible". 

Como miembros del Equipo de Respuesta a Emergencias de cada escuela, los SSA ayudan con los simulacros y la capacitación del Protocolo de Respuesta Estándar (SRP), y se aseguran de que los Planes de Operaciones de Emergencia estén actualizados. El Plan de Operación de Emergencia incluye procedimientos e información para responder a emergencias, incluidos desastres naturales o crisis causadas por el hombre.  

El director de Mesa Elementary, Josh Baldner, dice que ve el beneficio para su escuela en términos de preparación y prevención. El año escolar pasado, el SSA Jeremiah Deherrera guió al personal de Mesa en un ejercicio en el que se presentó al personal un escenario hipotético y juntos hablaron sobre cómo responder. 

"Juntos navegamos un escenario de seguridad, lo cual nos permitió ver áreas de fortaleza en nuestros procedimientos de seguridad y seguridad del edificio y las áreas en las que teníamos preguntas o nos gustaría mejorar", explicó Baldner. 

Los SSA aportan una perspectiva valiosa a los líderes escolares

Los SSA no son responsables de la disciplina escolar, ni son responsables de la aplicación de la ley en las escuelas. Sin embargo, según algunos directores del BVSD, son indispensables para ayudar a navegar entre esas áreas.

"Son aliados críticos para los administradores, y les proporcionan información y comprensión de la ley de Colorado, las políticas del Consejo, la mala conducta de los estudiantes, los informes obligatorios y las prácticas restaurativas", explicó Jaquish.

Con regularidad, los SSA llevan a cabo investigaciones críticas relacionadas con amenazas de violencia, acoso escolar, Safe2Tell e informes del Título IX.

"Todas esas situaciones son muy matizadas. Su orientación es invaluable ", explicó la directora de Boulder High, Alana Morales. "Realmente agradezco tener otro compañero de pensamiento cuando se trata de manejar el comportamiento de los estudiantes. Es útil tener la perspectiva de alguien fuera de la educación con experiencia en la aplicación de la ley". 

Los SSA llegan a estas investigaciones después de haber trabajado para crear relaciones de confianza y respeto con los estudiantes, lo que puede facilitar estas conversaciones difíciles.

"Creo que la clave de la seguridad escolar radica en establecer confianza, respeto y líneas abiertas de comunicación", explicó Steve Brown, el SSA de las escuelas de Louisville. 

Brown dice que se enorgullece de construir relaciones con los estudiantes, y que al estar presente y ser accesible, tiene como objetivo crear un espacio seguro donde los estudiantes puedan expresar sus pensamientos y sentimientos abiertamente. 

Es fundamental forjar estas relaciones 

El SSA Jerimiah Deherrera llama a la construcción de relaciones el "sustento cotidiano" del puesto. 
Deherrera es conocido en algunas escuelas de BVSD como "el hombre de las pegatinas". 

"A los niños les encantan las pegatinas, y es una forma de iniciar a interactuar con ellos", explica Deherrera. "Cuando los veo exhibiendo un buen comportamiento, o me llaman cuando me ven en el pasillo, les hago un puñito y les doy pegatinas".

Deherrera cree que repartir pegatinas es una manera de conectar con los niños y construir relaciones con ellos. Al igual que muchos de sus compañeros SSA, pasa su tiempo moviéndose entre las escuelas asignadas, trabajando para fomentar las relaciones con los estudiantes y el personal, y brindando apoyo y asesoramiento a los líderes escolares sobre una variedad de temas de comportamiento estudiantil y seguridad escolar. 

"Queremos tratar de conectarnos con la comunidad escolar tanto como podamos", comentó Deherrera. 

En la descripción del puesto de los defensores, redactada por actores claves, se muestra que una de las características fundamentales era que la comunidad quería profesionales que representaran a sus estudiantes y sus comunidades.

Deherrera asiste a las asambleas de espíritu escolar y trata de ponerse en contacto con los estudiantes tanto como sea posible. En una de las escuelas secundarias que él apoya, con frecuencia juega uno con un grupo de estudiantes a la hora del almuerzo y espera ser un mentor y un modelo a seguir para ellos. 

"Me reúno con un grupo de niños que se sienten identificados conmigo. Venimos de entornos similares, y es una buena manera de mostrarles que pueden esforzarse por ser lo que quieran ser ", explicó. 

Brown también dice que prioriza el desarrollo de conexiones con el personal y los estudiantes. Cada día se esfuerza por crear vínculos con el personal, saludar a los estudiantes por la mañana y pasar tiempo con ellos durante la hora del almuerzo. Por la noche, asiste a eventos deportivos o se relaciona con la comunidad como miembro del Consejo de Equidad de BVSD. El año pasado, a petición de los maestros de Lengua y Literatura de Monarch High, Brown dirigió un debate de décimo grado sobre The Hate You Give, un libro que trata temas como el racismo institucional, la empatía y la resolución de conflictos. 

Según la directora de Equidad y Participación comunitaria del BVSD, Dra. Amy Pickens, gran parte de lo que la comunidad imaginó cuando se creó el puesto de SSA fue establecer relaciones y la creación de un sentido de pertenencia. 

"Creo que esa es la pieza de la que estoy más orgulloso en términos de sus roles", dijo Pickens. 

Antes de comenzar su trabajo con las escuelas, los SSA pasaron por 120 horas de capacitación que incluyeron aprender sobre los prejuicios, construir relaciones y ser culturalmente receptivos. 

"En esas capacitaciones, estuvieron increíblemente comprometidos, y desde entonces muchos de ellos continúan conversando sobre cosas que pueden surgir en la escuela o una interacción con un estudiante", comentó Pickens. 

Según el director de Servicios de Seguridad, Protección y Emergencia del BVSD, Brendan Sullivan, un ambiente y cultura escolar positivos, desarrollados en parte a través de la construcción de relaciones, son una parte fundamental del enfoque multidimensional que tiene el BVSD para la seguridad escolar. Un ambiente positivo fomenta la comunicación y la confianza para promover el bienestar emocional, disuadir el acoso escolar y la violencia, promover normas de comportamiento positivas y mejorar la conexión de los estudiantes.

Los SSA son profundamente valorados por el personal escolar y los directores y han recibido reconocimientos como un Premio al impacto, han sido nominados por los estudiantes para leer los nombres en la graduación y han recibido letras Varsity.  

"Son miembros tan valiosos de nuestro equipo", comentó Morales. "Simplemente no podríamos hacer este trabajo sin ellos". 


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